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开启基因表达之门,中美瑞康开辟小核酸药的新天地【隆门资本投资案例】

作者:焦艳丽 2021-10-10 08:00

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RNA激活技术是利用小分子saRNA(也称小激活RNA)重新开启内源性基因表达、恢复蛋白质的天然功能,从而达到治疗疾病的目的。该技术克服了现有靶向治疗药物只能抑制靶基因靶蛋白表达的缺陷,为治疗因功能蛋白缺失或者表达低下导致的多种疾病提供了新的思路。


RNA激活是目前唯一能够实现内源性基因激活并已进入临床验证的颠覆性技术。近年来,RNA激活疗法迅速在全球火热,行业头部企业中美瑞康、MiNA Therapeutics等加速布局。


在海外,MiNA Therapeutics研发的RNA激活药物于2016年率先进入临床阶段,为全球首个进入临床的RNA激活药物,目前该公司已经有项目进入Ⅱ期临床。凭借小激活RNA药物的稀缺性和RNA激活技术的先进性,MiNA Therapeutics已和礼来、阿斯利康、勃林格殷格翰、施维雅等大型跨国药企达成合作,利用RNA激活疗法开发新型药物。


在国内,由RNA激活发现者李龙承博士创立的中美瑞康备受瞩目。


2006年,李龙承在全球首次发现RNA激活现象并命名。2017年,李龙承创立中美瑞康,以新一代RNA激活技术平台为核心,针对单基因罕见病、肿瘤、肝脏疾病等多个疾病领域,搭建了10余个新药研发管线。


中美瑞康核心团队包括李龙承、Robert Place和MooRim Kang,三人均来自美国加州大学旧金山分校(UCSF),为RNA激活技术原创团队,默契合作多年,在RNA激活领域有深厚技术积累和经验沉淀。


依托不可替代的团队优势,中美瑞康一成立就吸引了众多投资人的浓厚兴趣。2021年2月,中美瑞康宣布完成了由高瓴创投领投,隆门资本、建银医疗成长基金、渤溢资本和惠每资本跟投的1.2亿元A轮融资。


隆门资本创始合伙人王海宁谈到:“小核酸药物是隆门资本重点布局的方向之一,我们是多家小核酸企业的早期投资人。李龙承教授是RNA激活机制的发现者,是一位非常执着严谨的科学家。中美瑞康是国内少有的做源头创新药物的企业。”


“saRNA技术已初步证明了其成药性,隆门资本看好未来几年saRNA药物成为一个大类的成药平台,有更多药物走入临床。”


基因激活和补充疗法临床需求巨大,RNA激活前景广阔


按照药物对靶点的作用进行分类,可以把药物分为两类,一类是对靶点抑制类药物,另一类是对靶点有激动和补充作用的药物


现有的大部分大分子药物、抗体药物、靶向治疗药物都是通过抑制靶基因靶蛋白表达发挥作用。激动疗法则包括一些小分子、大分子激动剂,补充疗法包括在基因层面、mRNA层面和蛋白层面做补充。


由于临床上大部分多基因疾病和几乎所有单基因疾病都是基因功能缺失、而不是功能获得所致,因此,抑制靶点的药物在临床上的应用空间较为狭窄,临床对基因激活和补充疗法的需求实际上大于对抑制疗法的需求。


但是,目前临床上使用的小分子、大分子激动剂,存在着靶点数量非常有限,开发难度极高,成功率低等问题。


此外,现有的补充疗法需要在细胞里引入一个生物大分子(DNA、mRNA或蛋白),分子量巨大,在免疫原性、稳定性、递送手段、生产等方面还有大量瓶颈需要突破。并且,不管是基因层面还是mRNA层面的补充,能够补充的基因片段大小有限制,蛋白层面的补充则只局限于分泌性蛋白,能够实现蛋白层面补充的基因种类仅有20个左右。


RNA激活是基因激活和补充疗法中最受关注的技术。RNA激活疗法能够利用小分子RNA,实现对体内基因的特异性和长效激活,为无数疾病包括大量缺乏有效治疗方法的疾病带来了曙光。


“我们细胞内的基因要表达成为最终发挥功能的蛋白质,第一步需要转录成mRNA。该过程受到基因启动子的调控。因此启动子是基因表达的总开关。我们可以把小激活RNA看作一把钥匙,它可以用来打开这个总开关。”李龙承解释道,“并且,一把钥匙只能开启一个特定的基因。中美瑞康的愿景是要为人体细胞内的每一个基因配备一把能够特定开启它们的钥匙。


近年来,随着MiNA Therapeutics成功将RNA激活疗法推向临床,以及中美瑞康等企业积极开发RNA激活疗法,该赛道的前景已经受到资本、跨国药企的普遍认可。李龙承认为:“未来会有更多的药企进入RNA激活疗法赛道,随着临床数据不断积累,以及RNA激活技术的优越性在更多适应症中得到验证,该赛道将迎来爆发式增长。”


创新RNA激活技术,可有效激活几乎任何治疗性基因


据李龙承介绍,现有的RNA激活技术在靶点设计、靶点活性等方面存在难题。中美瑞康成立之后,团队花费了两年时间,投入了大量精力突破RNA激活技术瓶颈,开发了新一代RNA激活平台技术RNAa2.0该平台通过信息生物学分析、合理化设计和化学修饰,在RNA激活药物发现与开发方面能够做到增强RNAa活性的同时,降低脱靶效应、降低毒性和免疫刺激。


依靠RNAa2.0,中美瑞康解决了RNA激活技术面临的重大技术难题,先导saRNA发现与验证目前成功率可接近100%,实现了对几乎任何基因的有效激活,极大提高了saRNA药物设计与新药发现的效率及候选化合物的成药性。


RNAa2.0在疾病领域有广泛的应用潜力。在研发立项上,为快速推进药物管线开发,中美瑞康青睐“低垂的果实”,如靶点非常明确的单基因疾病,有药物递送解决方案的肝脏靶点。此外,是否有现成动物模型,是否有生物标记物都是立项的考量因素。


基于“低垂的果实”理念,中美瑞康瞄准单基因遗传病、肿瘤、肝脏疾病等疾病领域,搭建了10余个药物研发管线,其中5个项目已经完成体内概念验证,3个项目处于临床前研究阶段。


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凭借核心团队在RNA激活领域底层技术上的独特优势,中美瑞康的目标是成为全球RNA激活疗法领跑者。


“接下来,中美瑞康将快速将管线推进到临床阶段,完成平台技术的人体概念验证。预计一年之后,有项目能够进入IND申报阶段。”李龙承表示,“作为公司的长远战略,中美瑞康将坚持走持续创新和国际化的道路,最终实现RNA激活疗法从0到1的突破,并基于底层技术快速实现从1到N的拓展,从而成功开发一系列全新的小核酸药物。”

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